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Otros datos y curiosidades

 

A mediados de agosto del año 2001, el modelo de avión solar Helios, fabricado en los Estados Unidos, alcanzó en una prueba 29,41 km de altura. Con esta marca, este aparato, no tripulado y en fase experimental, superó el récord de altitud en vuelo de propulsión sin cohetes.

El cosmonauta ruso Valeri Poliakov logró el récord de permanencia de un ser humano en el espacio, al permanecer en órbita dentro de la estación Mir durante 439 días entre 1994 y 1995.

Según un estudio publicado en 1999 por la Universidad de Kyushu, en Japón, el monte Everest pudo alcanzar en tiempos geológicos pasados más de 15.000 m de altura. Las últimas mediciones situaban su cumbre a 8.848 m sobre el nivel del mar.

Si se consideran las tierras no emergidas, el Everest no es el monte más alto del planeta. El volcán Mauna Loa, en Hawai, alcanza desde su base submarina hasta su cima una altura estimada en más de 9.000 m.

Los estados conocidos de la materia no son tres, sino cinco. A los tradicionales sólido, líquido y gaseoso hay que añadir otros dos, a la luz de los resultados científicos de las últimas décadas: el plasma, formado por átomos gaseosos en estado de ionización, y el condensado de Bose-Einstein, donde toda la materia se comporta como un único superátomo regido por las leyes de la mecánica cuántica. Estos dos últimos se alcanzan a temperaturas extremadamente calientes y extraordinariamente frías.

Desde siempre se han conocido dos formas naturales de las moléculas de carbono: el grafito y el diamante. Sin embargo, en 1985 los investigadores Robert Curl, Richard Smalley y Harold Kroto descubrieron una nueva y curiosa forma estable de este elemento: los fullerenos, semejantes a un balón de fútbol y formados por 60 o más átomos de carbono. Hoy se piensa que estos fullerenos no son una rareza de salón, sino que pueden existir realmente en el Universo de forma natural.

Científicos de la alemana Universidad de Bielefield y de la Universidad Técnica de Viena lograron en 2002 "fotografiar" el movimiento de los electrones alrededor de un núcleo atómico utilizando técnicas de láser de rayos X de pulsos ultracortos.

La sonda Pioneer 10 fue lanzada al espacio en 1972 para explorar el Sistema Solar. Treinta años más tarde, aún seguía emitiendo señales hacia la Tierra, cumplida su misión y traspasada en 1983 la última frontera de este sistema, vagando por las inmensidades vacías del medio interestelar en su camino infinito hacia la constelación de Tauro.

La isla Fernandina es una auténtica curiosidad geológica. Cono volcánico anexo al Etna, en Sicilia, ha jugado a emerger y sumergirse en el Mediterráneo varias veces en la historia durante los distintos episodios de actividad del volcán. Existió entre los años 264 y 241 a. C., durante las guerras púnicas, y fue tierra firme de nuevo, apenas unos meses, en 1831. En esta fecha se la disputaron agriamente los imperios español y británico, además del reino de las Dos Sicilias. Ante la perspectiva de que pudiera reemerger tras las erupciones del Etna de finales 2002, el gobierno de Italia se curó en salud: envió a unos submarinistas a colocar una bandera italiana en el islote, todavía sumergido.

El rastro humano más antiguo conocido se ha encontrado en la garganta del Olduvay, en la llanura de Serengeti, al norte de Tanzania. Allí quedaron impresas las huellas de pies humanos que atravesaron la entonces ceniza volcánica húmeda más tarde solidificada hace unos cuatro millones de años.

Uno de los descubrimientos antropológicos más extraordinarios se produjo en 2004: una nueva especie de homínido, en la isla indonesia de Flores, de estatura sorprendentemente baja. Tanto es así que este Homo floresiensis, u "hombre de Flores", como fue denominado científicamente, recibió en el ámbito coloquial el apodo de "hobbit".

La medicina tradicional china ha venido usando, al menos desde el siglo XIX, huesos fósiles con peculiares cualidades curativas. Extraídos de cuevas próximas a la aldea de Zhoukoudian, en las proximidades de Pekín, entre ellos se encontraron en 1927 dos dientes de origen homínido en torno a los cuales se anunció el descubrimiento del "hombre de Pekín", una especie humana primitiva.

Los tres meteoritos que cayeron sobre Groenlandia en tiempos remotos permitieron a sus primitivos habitantes utilizar herramientas de este metal sin necesidad de extraerlo de minas. En 1897, la mayor de estas rocas celestes, de unas 34 toneladas de peso, fue enviada a Nueva York para su estudio. Hoy se exhibe en el Museo de Historia Natural de esta ciudad.

Los cristales más perfectos jamás creados por el hombre nacieron en el espacio. Sus hacedores fueron los astronautas de los transbordadores y las estaciones espaciales. Pero para sus experimentos contaron con una ventaja: las condiciones de microgravedad evitan que el compuesto entre en contacto con las paredes del recipiente donde se fabrica.

Las vitaminas forman parte común del vocabulario del hombre occidental. Sin embargo su nombre obedece a un error. Nombradas por el bioquímico polaco Casimir Funk con el nombre de "vital amina" o "amina vital", pronto se descubrió que no eran, ni mucho menos, compuestos químicos del grupo de las aminas.

Gracias al esfuerzo de los investigadores, el número de elementos químicos no deja de crecer, por más que se trate de átomos artificiales y altamente inestables: después del último de los actínidos, el lawrencio (símbolo Lw, número atómico 103), se han "fabricado" átomos de otros cuantos nuevos elementos de extrañas denominaciones: rutherfordio (Rf, 104), dubnio (Db, 105), seaborgio (Sg, 106), bohrio (Bh, 107), hassio (Hs, 108), meitnerio (Mt, 109), ununilio (Uun, 110), unununio (Uuu, 111), unumbio (Uub, 112), ununtrio (Uut, 113), ununquadio (Uuq, 114), ununpentio (Uup, 115), ununhexio (Uuh, 116), ... La lista continúa.

En esta relación de elementos químicos, muchos de los que un día se creyeron descubiertos perdieron tal cualidad con el avance de la ciencia: el supuesto "didimio", al que se creía gemelo del lantano, resultó ser una mezcla de dos elementos fundamentales que serían bautizados como praseodimio y neodimio. Tampoco un supuesto "hijo del didimio", al que se llamó inicialmente decipio, superó la prueba, aunque de su análisis se conoció el samario. Otros elementos "fallidos" engrosan esta engañosa historia de la química: celtio, cosmio, damario, donario, masurio, niponio, norio, pelopio, rusio, etc.

La partícula con menos masa conocida por la física es el electrón, con 9,1 x 10-31 kg. La masa estimada del neutrino electrónico es varias veces menor en el orden de magnitud, 3,6 x 10-36 kg.

En 2005 se descubrió el planeta extrasolar más pequeño conocido hasta la fecha. Bautizado con el nombre de OGLE-2005-BLG-390 Lb, está situado a unos 20.000 años-luz de la Tierra y gira en torno a una enana roja .Se detectó mediante una técnica de microlente gravitacional.

En las profundidades de los océanos se desplazan olas gigantescas, que pueden llegar a alcanzar entre 500 y 1.600 metros de altura. Así se desprende de los estudios de un equipo de científicos de la Universidad de Washington, que publicaron sus resultados en los primeros meses de 2002.

La Tierra viaja por el espacio en su traslación alrededor del Sol a una velocidad aproximada de 107.000 km/h. A su vez, por el giro de la Vía Láctea en torno al centro galáctico, el Sistema Solar y, con él, la Tierra, se desplaza a 792.000 km/h. Estas velocidades, inimaginables a escala humana, son imperceptibles para nosotros por el hecho de que son constantes.

Los inviernos en Urano son largos y fríos. Por su extraña trayectoria, donde los ejes de rotación y traslación son casi perpendiculares, el planeta "rueda" de lado en su viaje alrededor del Sol. Por ello, sus estaciones duran en torno a 21 años y en invierno la temperatura superficial es inferior a 200 ºC bajo cero.

La explosión de un volcán en Krakatoa el 26 de agosto de 1883 hizo volatilizarse gran parte de la isla y provocó olas de más de treinta metros de altura que mataron a decenas de miles de personas. También destruyó la vida en la isla... momentáneamente. Apenas un año después ya había telas de arañas en los recovecos de su devastado suelo.

En su búsqueda de récords de lo imposible, el ser humano ha llegado a límites que parecían fuera de su alcance. En 1960, el coronel de aviación estadounidense J. W. Kittinger realizó un salto en paracaídas desde la estratosfera, a 32 kilómetros de altura, en condiciones de falta de oxígeno, débil presión atmosférica y temperaturas de 50 grados bajo cero.

En 2002, un aerogel desarrollado por el Jet Propulsion Laboratory según idea de Steven Jones fue registrado en el Libro de los Guinness como el sólido con menor densidad del mundo. Esta sustancia pesaba 3 miligramos por centímetro cúbico, lo cual la hacía particularmente apta para proyectos espaciales.

Los estudios científicos han determinado que la pelota que viaja a la mayor velocidad punta es el balón de fútbol, que en disparos de especialistas como el brasileño Roberto Carlos o el británico David Beckham alcanza más de 120 kilómetros por hora. El esférico del balompié es también el que tiene mayor capacidad de giro, de hasta 10 revoluciones por segundo.

Los árboles más viejos que se conocen, unos pinos de cono erizado, sobreviven en las Montañas Blancas de California, donde el más antiguo tiene 4.600 años.

Siguiendo en el mundo vegetal, desde un punto de vista hidráulico los árboles son extraordinarias bombas de energía solar. Un roble mediano bombea hasta su copa hasta 630 litros de agua. El más minúsculo arbolillo puede bombear 50 litros diarios.

La planta con flor más grande del mundo, Rafflesia arnoldii, es también la más nauseabunda. De dimensiones gigantescas (hasta metro de diámetro y más de diez kilogramos de peso), desprende su mal olor para atraer a unas moscas que se alimentan de carroña y que se encargan de polinizarla.

El animal vertebrado más pequeño del mundo es el pez Paedocypris progenetica, hallado en aguas cenagosas de Sumatra (Indonesia) en los primeros años del siglo XXI. Es un ser emparentado con la carpa que mide apenas 7,9 mm (en la hembra madura). El macho alcanza una dimensión de 10,3 mm.

El animal que más duerme en el mundo es el koala, unas 22 horas al día. En cambio, las jirafas duermen únicamente unos 20 minutos diarios, siempre sin acostarse.

La serpiente más mortífera es la mamba negra, que mata a 95 de cada 100 personas a las que inocula su veneno.

El fenómeno de la lluvia de animales es infrecuente, pero no raro. Descrito ya por el latino Plinio el Viejo en el siglo I, ha sido registrado en todas las latitudes y en todas las épocas. Peces y ranas son los "bichos" más afectados, aunque se han llegado a registrar lluvias de lagartos. Algunos, atrapados en remolinos y tornados que los elevan hasta la estratosfera, viajan grandes distancias antes de caer a tierra en forma de tan singular precipitación.

El mayor terremoto registrado en la Tierra durante el siglo XX fue el producido en Chile en 1960, de magnitud 9,5 en la escala de Richter. Causó unos cinco mil muertos. El producido cerca de la costa occidental de Sumatra, Indonesia, en diciembre de 2004, de grado 9,0 en la escala de Richter, fue mucho más destructivo: más de 55.000 personas murieron y otras 30.000 resultaron desaparecidas en las costas de Indonesia, la India, las Maldivas, Malasia, Sri Lanka y Tailandia por la cadena de maremotos (tsunamis) que se desencadenó.

El número de movimientos sísmicos al año perceptibles por los instrumentos supera el millón.

Los extremos de temperatura en el hábitat terrestre oscilan entre los 57,7 ºC registrados en Al-Aziziyah, Libia, el 13 de septiembre de 1922 y los -89,2 ºC medidos el 21 de julio de 1983 en la estación antártica Vostok, entonces perteneciente a la Unión Soviética.

La mayor distancia recorrida jamás por un vehículo humano corresponde a la nave espacial Voyager 1, que después de explorar los planetas exteriores del Sistema Solar se hundió en las profundidades del espacio, más allá de Plutón. Esta distancia se ha estimado en 13,8 ×109 km.

La máxima perforación en el hielo lograda por el hombre se inició en 2001 en la estación científica Kohnen, en Dronning Maud, la Antártida, dirigida por el Instituto Alfred Wegener de Investigación Marina y Polar de Alemania. Alcanzó 2.774 metros de profundidad.

Curiosidades demográficas: el 12 de octubre de 1999 fue declarado por las Naciones Unidas el día de los seis mil millones de personas. Esta cifra suponía que el 10% de la humanidad estaba viva en esa fecha. Dicho de otro modo, se estima que el número de humanos que han pisado la Tierra es de unos sesenta mil millones.

Algunos cálculos estiman que, desde su invención, han muerto en accidente de automóvil más de 25 millones de personas.

Para terminar, algunos récords geográficos: la mayor altura terrestre está en el Everest, con 8.848 m; la máxima depresión, en el mar Muerto, a 395 m por debajo del mar; la más profunda fosa oceánica es la de las Marianas, de 11.022 m; la mayor cascada, el Salto del Ángel, en Venezuela, de 979 m, y el río más largo del planeta, el Nilo, tiene 6.650 km.

...Y algunos récords de construcciones humanas. En enero de 2005, la obra hidráulica más grande del mundo era la presa de las Tres Gargantas en China, sobre el río Yang-tsé: aún no completamente terminada, a su conclusión en 2009 tendría una profundidad de 175 metros y una capacidad de embalse de 39.300 millones de metros cúbicos. En 2004 se construyó el edificio más elevado del mundo, Taipei 101, en Taiwán, con 508 metros y 101 plantas, con estructura de pagoda vertical. A finales de 2004 se inauguró el viaducto de Millau, en Francia, entre París y el sudeste mediterráneo: con 343 m de altura y una longitud de 2,5 km, pasó a ser el puente más alto del mundo.

 

Fecha de la publicación en este medio: Jueves, 13 Diciembre 2012 19:46

Responsable de esta información: Antonio Rincón Córcoles

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